La sabana africana depende del rinoceronte

Laura Sáez

Los rinocerontes son una especie que lleva muchos años amenazada, especialmente por la caza abusiva y el tráfico de cuernos. Si, finalmente, la especie desapareciera de África en estado salvaje, los ecosistemas serían muy distintos de cómo son ahora, lo que afectaría a la vida de otras muchas especies dependientes.

Muchos estudios han remarcado la importancia de animales de gran tamaño, ya estemos hablando de superpredadores, como el lobo, o de grandes herbívoros, como el elefante. Los primeros afectan directamente a la cadena trófica, y los últimos, por ejemplo, derriban árboles, impidiendo que se extiendan demasiado los bosques. Pero ninguna investigación se había centrado, hasta ahora, en la importancia de los rinocerontes en su hábitat.

Los rinocerontes son una especie clave en la sabana africana. Así lo demuestra un estudio publicado en la revista Journal of Ecology. Sus autores son investigadores escandinavos y del Sur de África, y se han centrado en el Parque Nacional Kruger para analizar el impacto de estos animales en la fauna y en la flora. En 1896, en ese mismo parque, los rinocerontes se extinguieron como consecuencia de la caza indiscriminada, y no fue hasta 1960 cuando se comenzó a reintroducir a la especie en este hábitat. En la actualidad, viven en esta zona alrededor de 10.500 ejemplares.

A pesar de que, poco a poco, los rinocerontes han ido aumentado su número, no han llegado a ocupar los 12.000 kilómetros cuadrados del parque. Esto ha sido beneficioso para el estudio, ya que de manera natural se pueden contrastar qué pasa en las zonas con rinocerontes, y qué pasa en aquellas a las que no han llegado. Los investigadores han llamado a este fenómeno “experimento natural bien documentado”.

Lo primero que hicieron fue determinar, en un periodo de 30 años y de manera aérea, las zonas en las que habitaban rinocerontes y en las que no, para, posteriormente, calificarlas como “de alta densidad” o “de baja densidad”. A raíz de estos datos han analizado las especies de plantas encontradas en 40 sectores del parque. A partir de un modelo estadístico, creado específicamente, han analizado los resultados y controlado factores como el contenido de la tierra y la presencia de otros grandes herbívoros.

Los resultados muestran que las zonas en las que los rinocerontes han vivido durante menos tiempo presentan entre un 60 y un 80% menos de pasto que aquellas donde los rinocerontes están con frecuencia. Aquellas zonas en las que los rinocerontes habitan permanentemente muestran veinte veces más áreas con pasto, y mayor presencia de otros herbívoros como cebras. Basándose en estos resultados, los investigadores consideran que los rinocerontes juegan un papel vital en la constitución de las zonas de pasto; pero no debemos olvidar que el estudio se ha realizado en un área restringida.

Los investigadores afirman que se necesitan más estudios acerca del impacto de los rinocerontes en los distintos hábitats, para comprobar si cumplen el mismo rol allá donde vayan. Sin embargo, advierten de que la persistencia de esta especie es cuestionable. La mayor parte de herbívoros de gran tamaño ya han desaparecido, y si la situación continúa como hasta ahora en materia de caza furtiva, los rinocerontes se extinguirán definitivamente. Esto nos llevará a una realidad totalmente distinta en África, reduciendo considerablemente su biodiversidad.

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